La Terra ha almeno altri 2 gemelli

Un team internazionale di scienziati ha scoperto un sistema planetario a 1.200 anni luce di distanza, che ospita due pianeti gemelli della Terra nella “zona abitabile” – una regione in cui le condizioni sono favorevoli per trattenere l’acqua liquida e potenzialmente ospitare la vita. Josh Winn, Professore Associato di Fisica al MIT, è tra i ricercatori che hanno fatto la scoperta, pubblicata questa settimana sulla rivista Science.

Questo sistema appena scoperto è la patria di almeno cinque pianeti, tutti con dimensioni paragonabili alla Terra. Proprio come nel sistema solare, le orbite dei pianeti sono suscettibili di essere allineati tra loro. Abbiamo la fortuna che, dal nostro punto di osservazione sulla Terra, riusciamo a visualizzare il sistema planetario quasi lungo il suo fianco, e possiamo osservare tutti i pianeti. Ecco come sono stati scoperti i pianeti, e misurate le loro dimensioni: rilevando la piccola diminuzione di luminosità quando uno dei pianeti passa davanti alla stella. La stella è di circa il 30 per cento più piccola del Sole, e illumina i pianeti con una luce meno intensa e più rossa. Al momento, la nostra conoscenza è limitata ai diametri dei pianeti e dalle loro distanze orbitali. Non sappiamo come sono fatti questi pianeti, anche se è plausibile che si tratti essenzialmente di roccia e ferro, simile alla Terra. Anche noi non sappiamo che cosa potrebbe essere nelle loro atmosfere, o sulla loro superficie.

I due pianeti più esterni, Kepler 62e e 62f, sembrano essere all’interno della zona abitabile. Al momento, solo due pianeti del sistema planetario Kepler-63 sono gli esempi più sicuri. Tuttavia, non vi è alcuna garanzia che un pianeta è abitato solo perché si trova nella zona abitabile. Ad esempio anche Venere o Marte, che sono all’interno della zona abitabile, sembrano essere privi sia di acqua liquida che di vita. Al momento non conosciamo ancora tutti i fattori che sono cruciali per la vita, o che vietano l’insorgere della stessa.

Una “Terra gemella” dovrebbe avere le stesse dimensioni e la composizione della Terra, una atmosfera simile alla nostra, e orbitare attorno a un clone del sole alla stessa distanza che ha la Terra. Tuttavia, conoscere la composizione del pianeta e la sua atmosfera ci vorrà più tempo. Nel prossimo decennio, grazie all’evoluzione e all’affinamento degli strumenti da noi utilizzati, sarà possibile cercare prove di attività metabolica nell’atmosfera, o ascoltare i messaggi di civiltà intelligenti.

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