Marte: l’acqua ha formato la sua superficie?

Gli scienziati hanno annunciato che il rover Curiosity ha trovato affioramenti rocciosi contenenti pietre di grandi dimensioni e arrotondate che giustificano la presenza di acqua. La scoperta suggerisce che l’acqua scorreva veloce e relativamente profonda miliardi di anni fa.

Forse questi sono i primi segni convincenti che la superficie del Pianeta Rosso – un luogo freddo e asciutto oggi – una volta ospitavano l’acqua liquida.

Mariner 9, lanciata verso Marte nel maggio 1971, mostrò canyon – tra cui l’enorme Valles Marineris, che prende il nome dal veicolo spaziale – e quello che sembravano essere letti dei fiumi. Una serie di altre sonde orbitali NASA – dai Viking degli anni 1970 a Mars Odyssey e Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), che rimangono attive oggi – ha permesso di individuare morfologie che parlano di erosione da acqua allo stato liquido.

MRO ha osservato striature nel cratere Newton del pianeta rosso che cambiano nel corso di pochi mesi, suggerendo che l’acqua potrebbe anche scorrere stagionalmente su Marte oggi. La prova è anche mineralogica nonché topografica. Gli strumenti a bordo di MRO hanno rilevato acqua associata a minerali quali argille e solfati in numerose località in tutto il Pianeta Rosso.

Ad esempio, Opportunity ha trovato depositi multipli di strane sferule dopo l’atterraggio sul Pianeta Rosso nel gennaio 2004. Questi cosiddetti "mirtilli" sono concrezioni create dall’azione di acque ricche di minerali all’interno di rocce.

Lo scorso dicembre, i ricercatori hanno annunciato che Opportunity aveva trovato una vena sottile di gesso , mentre spuntava lungo il bordo di ‘Endeavour Crater.

Allora ci potrebbe essere vita biologica su Marte?

Si tratta di un processo lungo e complicato che richiede più la conferma di un antico alveo, hanno detto i ricercatori. "La domanda sull’abitabilità va solo al di là della semplice osservazione di acqua su Marte, con una comprensione della chimica che era in corso in quel momento. Gli scienziati hanno in programma di guidare il robot sul Monte Sharp, che si erge per 5500 metri verso il cielo del Pianeta Rosso dal centro di Gale. Sono desiderosi di esplorare la base di Sharp, che ospita argille e solfati. e il rover sale abbastanza in alto per attraversare questa soglia, potrebbe aiutare gli scienziati a mettere insieme una storia di Marte umido, secco e la transizione tra i due pianeti.

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