Europa ospita acqua e… vita?

Europa può avere una grande massa d’acqua subito sotto le sue calotte polari: lo afferma l’ultimo studio della NASA.

 

L’agenzia spaziale statunitense ha discusso la possibilità che la luna di Giove può contenere grandi quantità di acqua e di vita. Europa è leggermente più piccola della Terra e si ritiene abbia un oceano di acqua salata in profondità sotto la crosta ghiacciata.

 

La NASA ha detto che sotto la superficie ghiacciata della luna di Giove vi è evidenza di un corpo d’acqua di dimensioni simili ai Grandi Laghi del Nord America. Prove e immagini della sonda Galileo hanno indicato che oceani liquidi potrebbero esistere sotto la superficie ghiacciata.

Lanciato nel 1989, Galileo ha lavorato in orbita attorno a Giove dal 1995 al 2003. Gli astronomi hanno creduto a lungo che la superficie ghiacciata di Europa ha nascosto un corpo gigantesco di acqua tra i 10 ei 30 chilometri sotto il ghiaccio. E ora, una nuova analisi delle immagini della superficie di Europa giunge alla conclusione che l’acqua più calda si accumula sotto il guscio ghiacciato.

I dati suggeriscono che c’è un notevole scambio tra guscio di ghiaccio di Europa e l’oceano sottostante. Questa analisi, che appare nell’ultimo numero della rivista Nature, suggerisce che questo fenomeno significa acqua allo stato liquido a tre chilometri dalla superficie.

La presenza di acqua allo stato liquido aumenterebbe notevolmente la possibilità di vita sulla luna, soprattutto se il ghiaccio è più vicino alla superficie come lo studio indica. Sonde europee ed americane arriveranno sulla Luna intorno al 2020.

 

"Funzionari della Nasa dicono che i risultati potrebbero rafforzare gli argomenti che sotto la superficie dell’oceano di Europa ci potrebbe essere un habitat potenziale per la vita nel nostro sistema solare. "

 

Europa di Giove potrebbe non solo sostenere, ma favorire la vita, secondo la ricerca della University of Arizona di Richard Greenberg, un professore di scienze planetarie e membro del Team di Imaging per la NASA Galileo.

"La vera chiave per la vita su Europa," Greenburg aggiunge, "è la permeabilità della crosta di ghiaccio. C’è una forte evidenza che l’oceano sotto il ghiaccio è collegato alla superficie attraverso fessure e fusioni, in tempi e luoghi diversi. Di conseguenza l’impostazione fisica fornisce una serie di nicchie potenzialmente abitabili e in evoluzione. Se c’è vita lì, non sarebbe necessariamente limitata ai microrganismi ".

 

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